Xobni - "mặt sau" của Inbox

10/08/2009 09:25

Trong khi việc liên lạc thông qua các mạng xã hội như Facebook được dự đoán rằng sẽ quan trọng hơn thư điện tử, những tác giả của phần mềm Xobni lại sáng tạo theo chiều ngược lại.

Xobni dùng "hộp thư đến" trong Microsoft Outlook làm đầu mối cho việc giao tiếp và khai thác thông tin từ các mạng xã hội.

Nếu bạn thường xuyên dùng Outlook để gửi và nhận thư điện tử, Xobni - phần mềm bổ sung (plug-in) cho Outlook - sẽ là trợ thủ đắc lực của bạn. Xobni (cách viết ngược của Inbox) góp mặt ở khung bên phải trong cửa sổ Outlook, chắc chắn sẽ làm bạn ngạc nhiên khi tự động hiển thị thông tin chi tiết về người gửi thư cho bạn (ứng với bức thư đang mở), có thể bao gồm số điện thoại, tên đăng nhập ở Skype, hình chân dung và những hoạt động gần nhất của người ấy ở Facebook hoặc LinkedIn. Xobni cung cấp luôn thông tin về công ty mà người ấy làm việc nếu bạn cần.

Khi bạn gõ từ chốt nào đó vào ô tìm kiếm của Xobni, Xobni truy tìm từ chốt ấy trong nội dung các bức thư, trong nội dung các tập tin đính kèm và liệt kê nhanh chóng những cuộc hội thoại phù hợp (giống như trong Gmail), trong đó có cả những trao đổi của bạn với "đối tác" ở Yahoo! (không chỉ giới hạn trong hộp thư của Outlook). Trong việc tìm thông tin cá nhân, Xobni tỏ ra hiểu rõ mối quan hệ giữa những người gửi thư cho bạn mà không hề đòi hỏi bạn khai báo.


Xobni hoạt động trong cửa sổ Microsoft Outlook (khung bên phải).


Không chỉ là một tiện ích để "thêm thắt" vào Outlook, Xobni đang phát triển thành một "Google cho dữ liệu cá nhân". Năm 2008, trong hội nghị các lập trình viên dùng công nghệ Microsoft, Bill Gates - người sáng lập Microsoft - không ngần ngại khẳng định Xobni là "thế hệ tiếp theo của hoạt động mạng xã hội".

Trước khi có lời khen ngợi nhiệt tình ấy, Microsoft đã đưa ra đề nghị cụ thể: trả 20 triệu USD để mua lại Công ty Xobni. Nếu chấp thuận, nhóm phát triển phần mềm Xobni sẽ rời khỏi văn phòng nhỏ bé của họ tại San Francisco để đến làm việc tại trụ sở Redmond ở Seattle, trở thành một bộ phận của Microsoft.

Sau khi tính toán thiệt hơn, "ba chàng ngự lâm" của Xobni - Adam Smith, Matt Brezina và Jeff Bonforte - quyết định từ chối việc sáp nhập vào Microsoft.

Những người ngoài cuộc xem đó là quyết định... điên khùng! Món hời 20 triệu USD và cơ hội làm việc cho Microsoft dường như là điều "mơ không thấy nổi" cho những người khởi nghiệp chưa đầy hai năm với vốn liếng ít ỏi. Dư luận cho rằng Xobni đã "làm giá" một cách dại dột vì Microsoft có thừa tiềm lực để tạo ra chức năng tương tự Xobni cho phiên bản Outlook tiếp theo.

Có lẽ người "điên khùng" và "dại dột" nhất ở Xobni là Adam Smith - người viết những dòng mã đầu tiên dựng nên phần mềm Xobni trên nền tảng Microsoft .NET. Hơn ai hết, Smith hiểu rõ mọi chi tiết của Xobni, hiểu rõ giá trị của Xobni qua hai triệu lượt người dùng tải xuống Xobni trong năm 2008.


Từ trái qua: Jeff Bonforte, Matt Brezina và Adam Smith.

Khi Outlook được phát hành lần đầu, Smith mới mười hai tuổi, là tác giả của vài phần mềm nho nhỏ. Ước vọng thành lập công ty phần mềm đến với Smith trong thời sinh viên, sau các buổi thuyết trình của Bill Gates và Steve Ballmer - giám đốc điều hành Microsoft - tại MIT (Viện Công nghệ Massachusetts).

Brezina nhớ lại: "Vào năm 2006, khi đang tìm đề tài luận văn thạc sĩ tại MIT, Adam chú ý đến lượng thông tin từ những bức thư điện tử lưu chuyển trên Internet. Cậu ấy đến gặp tôi và nói: "Đó là lượng thông tin khổng lồ chưa có ai quan tâm. Chúng mình có thể tạo ra những thứ tuyệt vời dựa vào nguồn dữ liệu đó. Tớ có một ý tưởng. Ý tưởng của tớ sẽ tạo ra cơ hội thú vị để chúng mình có thể lập nên một công ty". Sau khi nghe Adam trình bày, tôi cũng thực sự tin rằng có thể lập một doanh nghiệp để tổ chức luồng thông tin đó thành nguồn dữ liệu khai thác được".

Đi vào chi tiết, Smith và Brezina quyết định lấy nguồn thông tin từ những hộp thư Outlook. Theo số liệu thống kê, Outlook chủ yếu phục vụ cho hệ thống thông tin liên lạc trong doanh nghiệp, có khoảng 400 triệu người dùng khắp thế giới,. Outlook lại có API (giao diện lập trình ứng dụng) phong phú, cho phép người lập trình can thiệp rất sâu vào hoạt động của nó.

Sau khi thiết kế cấu trúc dữ liệu thích hợp cho việc phân tích thông tin từ thư điện tử, Smith và Brezina nghĩ đến việc tạo ứng dụng cụ thể đầu tiên: một công cụ giúp doanh nghiệp có được dữ liệu thống kê hữu ích từ hệ thống thư điện tử của họ, tương tự như điều mà công cụ Google Analytics đã làm cho từng website.

Đồng thời, Smith gác lại việc học ở MIT để cùng Brezina tìm hiểu cách thức làm việc với các nhà đầu tư. Ngần ngại tiếp xúc với những nhà đầu tư lớn (như Warren Buffet), Smith và Brezina tìm đến Công ty YCombinator (YC) của Paul Graham. Từng là người lập trình, Graham quyết định cấp "vốn hạt giống" cho Smith và Brezina chỉ sau mười lăm phút phỏng vấn. Tại "trại khởi nghiệp" do YC tổ chức, Smith và Brezina còn được hướng dẫn về việc thành lập và quản lý doanh nghiệp phần mềm.

Graham khuyên Smith và Brezina nên tạo ứng dụng hướng về người dùng bình thường, thay vì chỉ dành cho doanh nghiệp. Cũng chính Graham đề nghị tên gọi Xobni dựa vào ý tưởng chủ chốt của Smith: giành lại (take back) nguồn thông tin cá nhân đang bất động trong những hộp thư đến (inbox), có thể tan biến bất cứ lúc nào vào "cõi hư vô".

Smith và Brezina chọn cho Xobni mô hình kinh doanh theo kiểu freemium: cung cấp trước tiên phần mềm miễn phí, nhằm mở đường cho phiên bản thương mại nhiều chức năng hơn (Xobni Plus) và những dịch vụ có tính phí.

Rời khỏi "bệ phóng" của YC, Smith và Brezina bắt đầu những ngày tháng miệt mài làm việc (trung bình 14 giờ mỗi ngày), những bữa ăn qua loa và những đêm không ngủ. Trong năm đầu khởi nghiệp, toàn bộ chi tiêu cá nhân của Smith và Brezina đều dựa vào... những việc làm thêm được trả tiền theo giờ.

Brezina hồi tưởng: "Adam và tôi rất khác nhau. Tôi luôn quan tâm đến khía cạnh con người trong doanh nghiệp: tìm hiểu người dùng muốn gì ở phần mềm, xem xét việc tuyển dụng những người thích hợp. Adam là người thiên về kỹ thuật và có tầm nhìn xa. Trong năm hoạt động đầu tiên của công ty, chúng tôi viết khoảng 100.000 dòng lệnh để xây dựng cấu trúc dữ liệu hạ tầng cho Xobni phục vụ việc thu thập thông tin từ chương trình thư điện tử, cho phép trích xuất rất nhanh nhiều loại thông tin hữu ích. Adam giữ vai trò trụ cột trong việc này. Nếu không có cậu ấy, tôi thậm chí không hình dung được những việc phải làm".

Thiết kế của phần mềm Xobni hoàn toàn tổng quát. Sự xuất hiện của Xobni trong Outlook chỉ là một trường hợp riêng khả dĩ. Khi Yahoo!, Facebook, LinkedIn lần lượt công bố API cho việc khai thác dữ liệu, chức năng của Xobni ngày càng phong phú, bao quát nhiều dịch vụ khác nhau trên mạng nhưng kiến trúc phần mềm vẫn ổn định. Xobni luôn sẵn sàng cho việc trang bị các chức năng của mạng xã hội bất kỳ cho chương trình thư điện tử bất kỳ.

Từ đầu năm 2008, Smith chuyển giao chức vụ giám đốc điều hành Xobni cho Jeff Bonforte để đảm nhận vị trí phù hợp với anh hơn: giám đốc kỹ thuật. Bonforte từng là người quản lý tại Yahoo! (phụ trách sản phẩm Yahoo! Messenger), có mối quan hệ rộng rãi với nhiều doanh nghiệp lớn.

Các doanh nghiệp lớn đến với Xobni nhiều hơn, với tư cách khách hàng hoặc nhà đầu tư, trong đó có RIM (Research In Motion) và Cisco. RIM quan tâm đến Xobni nhằm thực hiện phần mềm doanh nghiệp có tính đột phá cho điện thoại di động BlackBerry, đặc biệt trong việc thống kê, dự báo, tìm kiếm thông tin từ dòng dữ liệu nội bộ. Cisco cũng muốn đầu tư cho Xobni để có được các giải pháp khai thác dữ liệu tốt nhất dành riêng cho những thiết bị mạng của Cisco.

Cũng như phần mềm Xobni ngay từ đầu không được thiết kế như một công cụ chỉ dùng cho Outlook, Adam Smith, Matt Brezina và Jeff Bonforte không có ý định "thiết kế" sự nghiệp của mình như một bộ phận của Microsoft. "Dại dột" tiến bước trên con đường riêng, vùng trời phía trước Xobni ngày càng mở rộng.

NGỌC GIAO


Bài liên quan:
Ý kiến bạn đọc (0)
Tên   Email

Lên đầu trang